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Bartolomé de Las Casas (1484-1566)

Bartolomé de Las Casas (Séville, 1484-Madrid, 1566), est un prètre et dominicain espagnol, célèbre pour avoir dénoncé les pratiques des colons espagnols et défendu les droits des indiens en Amérique.

Appelé par Diego Velasquez, lieutenant de Diego Colón, Las Casas part pour Cuba en 1512 et devient aumônier des Conquistadores. Il tente de limiter les massacres.

Bartolomé de Las Casas s’engage alors dans une lutte de cinquante ans durant laquelle il fera plus de quatorze voyages entre les deux continents, voyages qui pouvaient durer entre soixante et quatre vingt dix jours dans des conditions souvent éprouvantes.

En 1547, Las Casas rentre definitivement en Espagne, à l’âge de 63 ans. Il ne rentre pas pour sa retraite mais pour continuer le combat depuis le vieux continent. Charles Quint, qui arrive à la fin de son règne, est troublé par ces remous. Il prend une double décision : réduire les expéditions de conquête et réunir une commission de quatorze théologiens pour mettre un terme aux discussions sur l’évangélisation des Indes. C’est le face à face entre Sepulveda et Las Casas qui se rencontrent dans une « joute » (connue sous le nom de Controverse de Valladolid) dont l’enjeu est leur doctrine et son application au Nouveau Monde.

Jusqu’à sa mort en 1566, à 82 ans, Las Casas apparaît comme le médiateur privilégié de tous ceux qui, aux Indes, cherchent à modifier le statut de l’Indien et arrêter l’extermination. Les attaques dont il fut victime, suite à la Légende Noire et à son influence sur la création des lois nouvelles, ne l’ont pas empêché de mener une lutte presque sainte et, selon lui, dictée par Dieu. Il reste un des hommes les plus controversés de son temps, mais aussi un des plus reconnus du nôtre.

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